Tomando el control de Witchweed




Cortesía de USDA APHIS PPQ Archive, USDA APHIS PPQ, Bugwood.org
Witchweed es una especie invasora que ha estado devastando tierras de cultivo en Carolina del Norte y del Sur.

Durante los últimos 50 años, las áreas cercanas a la frontera entre Carolina del Norte y Carolina del Sur han sido la zona cero de una feroz batalla en la guerra contra una maleza devastadora. Los funcionarios federales y estatales y los agricultores locales han estado luchando contra las únicas infestaciones conocidas de hierba bruja en los EE. UU. (Striga asiática), una planta invasora que ha paralizado segmentos clave de la industria agrícola en países de todo el mundo.

La maleza parásita es un peligro para algunos de los cultivos más importantes de nuestra nación, como el maíz, el sorgo, la caña de azúcar, el arroz y otras plantas pertenecientes a la familia de las gramíneas. Se conecta directamente al sistema de raíces de una planta para robarle los nutrientes y la humedad, lo que reduce drásticamente los rendimientos.

Desafortunadamente, la hierba bruja también es muy prolífica. Una sola planta puede producir hasta 50,000 semillas similares al polvo que pueden vivir en el suelo durante una década o más, lo que hace que la erradicación sea un proceso difícil y que requiere mucho tiempo.

Pero para los agricultores que luchan contra la maleza en Carolina del Norte y del Sur, el final parece tentadoramente cerca.

"Estamos en el 99 por ciento del camino", dice Alan Tasker, gerente del programa nacional de malezas nocivas del Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del USDA. “No solo hemos detenido la propagación de la hierba bruja durante las últimas cinco décadas, sino que también hemos reducido drásticamente el número de acres infestados, de 450.000 en la década de 1950 a unos 2.000 en la actualidad. Nuestro objetivo es erradicarlo de una vez por todas ”.

Witchweed es originaria de África, India, Oriente Medio y China. Nadie está seguro de cómo llegó a las Carolinas. Un estudiante de posgrado de la India vio por primera vez la plaga delgada de flores rojas en 1955. La conocía bien debido a su devastador impacto en los cultivos de sorgo de su propio país.

Para evitar un desastre similar para los productores estadounidenses, el Congreso creó un programa de erradicación en 1957 dirigido por un programa del USDA que luego se convirtió en APHIS. La agencia estableció una estación de investigación y una granja donde desarrolló los métodos de control basados ​​en la ciencia que han producido resultados sobresalientes. El exitoso programa se basa en tres fases críticas, cada una de las cuales implica una estrecha colaboración entre los funcionarios federales y estatales y los agricultores de las Carolinas:

1. Localice y mapee todas las infestaciones de hierba bruja.
Debido a que la hierba bruja es tan prolífica, es vital encontrar todos y cada uno de los especímenes de la planta de un pie de altura. Además de los agricultores que controlan su propia tierra, se envían exploradores para localizar los sitios infestados, viajando a pie y a caballo al principio del programa y luego en vehículos todo terreno. Existen sanciones por no informar la marihuana y recompensas pagadas por avistamientos de partes elegibles.

“Normalmente contamos con una gran cooperación de los agricultores locales, que conocen el peligro que representa la hierba bruja para sus cultivos”, dice Tasker.

2. Poner en cuarentena las áreas con hierba bruja.
Aunque las diminutas semillas de bruja se pueden esparcir por el viento o por el agua, la actividad humana suele ser la culpable. Por esa razón, las áreas donde se encuentra la hierba bruja se ponen rápidamente en cuarentena. La maquinaria utilizada en el sitio y cualquier cultivo cosechado con tierra adherida deben limpiarse a fondo para eliminar las semillas de bruja. Está estrictamente prohibido cultivar los cultivos de pasto favorecidos por la hierba bruja hasta que la plaga se haya erradicado por completo en el segmento de un campo en cuarentena. En cambio, los agricultores deben dejar la tierra en barbecho o convertirla en cultivos que se cosechan muy por encima de la línea del suelo.

3. Controle la bruja.
Los funcionarios eliminan las plantas de bruja cuando se encuentran y usan herbicidas aplicados en las hojas y en el suelo para disuadirlos. Sin embargo, destruir las decenas de miles de semillas microscópicas que pueden estar ya en el suelo es más difícil y requiere más tiempo. Algunas semillas brotan de inmediato y el herbicida las mata. Pero otros pueden acechar durante años.

“Permitir que las malas hierbas crezcan en el área o plantar un cultivo que sea susceptible a la hierba bruja en realidad puede desencadenar envíos inactivos para que germinen, incluso si están a gran profundidad”, dice Tasker. "Tenemos ejemplos de semillas de malezas parásitas que permanecen inactivas en un campo en barbecho durante 50 años y luego brotan tan pronto como se planta el cultivo huésped preferido".

Una técnica eficaz para controlar la semilla inactiva es la "germinación suicida". El gas etileno, un agente de maduración natural producido por frutas, verduras y flores, se inyecta en el suelo y hace que las semillas broten. Sin una planta huésped a la que adherirse, las nuevas plántulas se marchitan y mueren. Otro enfoque es fumigar el suelo con productos químicos para destruir las semillas que queden.

“Independientemente de la técnica utilizada, revisamos los campos durante años para asegurarnos de que la maleza esté realmente erradicada”, dice Tasker.

Tasker y Jim Westwood de Virginia Tech han organizado un simposio especial de un día sobre el programa de brujas y otras malezas parásitas se llevará a cabo durante la 51ª reunión anual de la Weed Science Society of America. El evento está programado del 7 al 10 de febrero de 2011 en Portland, Oregon.

Etiquetas agricultores, semillas


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